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近日,科学家在澳大利亚里弗斯利世界化石遗址发现了距今1700万年的巨大精子化石。来自新南威尔士大学的研究者麦克·阿切尔(Mike Archer)教授表示:“这些化石是地质记录上最古老的精子化石。”研究论文发表在英国《皇家学会学报B》(Proceedings of the Royal Society B)上。

这些精子属于一种雄性的介形纲淡水甲壳动物。精子的长度约为1.3毫米,这些精子甚至比这种动物本身还要长。化石显示,长长的精子紧密地折叠在动物的性器官中,就连其中的细胞核都清晰可见。阿切尔教授也对这一发现感到十分意外,因为通常软组织是很难留下化石。另外,显微镜观察结果显示,这次发现的化石中还保存有这种甲壳类动物的雄性用来将精子输送到雌性体内的输精管。

化石横截面

图为化石横截面,箭头指出的为精子中的细胞核。

这种动物生活在热带雨林深处的洞穴内的池塘中,很可能是因为洞穴内大量蝙蝠产生的粪便持续掉落到池塘中,才使得这些精子细胞得以保存下来。这些蝙蝠粪便使池塘中磷元素的含量升高,从而帮助了软组织的矿化作用。

1700万年前生态环境

插画师复原的1700万年前该地区的生态环境。

澳大利亚拉筹伯大学的动物分类与古生态学家约翰·尼尔(John Neil)认为这一发现对研究介形纲动物的演化有很大帮助。介形纲动物体型很小,一般约为1毫米作左右,最大不超过30毫米。介形纲动物的演化历史大约有4亿年,介形纲动物的祖先在身体构造和器官上与现生物种差别不大。

介形纲动物

澳大利亚现生的一种介形纲动物Newnhamia fenestrata。

里弗斯利世界化石遗址位于昆士兰州西北部。此前,这里曾发掘出大量奇特的史前动物,比如巨大的、长有牙齿的鸭嘴兽,以及吃肉的袋鼠。阿切尔指出:“这次的发现,让我们对在这片遗址中继续挖掘出更多新奇化石充满期待。”