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考古学家宣布,他们在肯尼亚的的一个发掘点,已经发现了人类祖先制造的世界上最古老的石器。

最古老的石器

这批石器包括149块石片、石锤和石砧,发现地点位于图尔卡纳湖畔,据估计其制作时间在距今约330万年前——比人属(Homo)出现还早50万年。

如果证据可靠,这个发现可谓意义深远——因为长久以来,工具制造被认为是人属生物的独门绝技,而人属也因此被认为是最早的真正的“人”。

修正时间线
人类开始使用工具的确切时间,在古人类学界是一个争论激烈的话题。直到此次发现之前,在埃塞俄比亚发现的260万年前的石器被认定为世界上最古老的石器。那次发现的石器与人属动物的出现时间恰好吻合,而人属动物近年来被认定出现于280万年前。

2010年,事情开始变得复杂。古人类学家们在一些动物骨骼上发现了砍切痕迹,这块骨骼是在一个南方古猿幼儿(译注:应指2006年发现的南方阿法古猿女童)——人属的祖先物种——的栖息地附近。这个研究团队测算,这些砍切痕迹可追溯到340万年以前,并主张这些痕迹是人类祖先造成的。另外一些研究者则认为,这些痕迹是人或动物踩踏的结果。

现在,研究者于上周在《自然》上发表了论文,表示现在有充分的证据支持这些石器是在人属起源之前制造的。年代测定结果表明,这些石器的历史有330万年之久。作者对此表示:

“我们用放射性定年法测定了洛迈奎3号(Lomekwi 3)石器所在的沉积层中凝灰岩(一种由火山灰形成的多孔岩石)的年代,由此得出了这些石器的年代。另外,我们检验了这些岩石的古地磁学参数——在过去的不同年代里,地磁极性有时像今天一样,有时则相反(北磁极变成了南磁极)。这些都是现在测定化石和遗址年代的标准方法。并且,在离我们的发掘点不到100米的地方,由另外一个团队发掘的类人动物化石经测算也得出相同的年代。”

意外的发现
索尼娅·哈曼德(Sonia Harmand)和她的团队发现这些古老石器实属意外。他们当时正在寻找1998年发现的,有争议的人类近亲肯尼亚平脸人(Kenyanthripos platyops)的遗址。他们当时走错了方向,结果发现了另一个的地点,该地点上有祼露着的石器。这个地点后来被命名为洛迈奎3号。

随着发掘的深入,他们发现了一系列锋利的石片,上面有明显的人为加工的痕迹。他们总共发掘出了20块保存完好的石片、石核和石砧(这是加工锋利石器的平台),以及其他130块石器。科学家表示,为了制造这些石器,这些古人类必需要有强大的的抓握力和良好的运动控制能力,这为深入研究人类祖先的体能提供了机会。

无论如何,哈曼德和她的团队的工作还没有结束。他们指出,甚至还有可能发现更为古老的工具:

“当然,最吸引人的问题就是,还有没有更古老的石器等待我们发掘。我们深信这些不是古人类最早制造的工具。洛迈奎石器表明,石器的制造者已经在有意识的制造石器了——这已经超越了第一个在无意中击打两块石头,并产生一块锋利石片的古人类。我们相信那里还有更古老的,甚至更原始的手工制品,我们将重返肯尼亚北部的荒野,去寻找它们。”